融诺网获悉昨日,车云菌被“福特10亿美金投资AI公司Argo AI,发力自动驾驶汽车”的消息刷屏了。这是有史以来自动驾驶最大投资,但这家中签的幸运公司消息极少,成立才一年不到。不少人都很疑惑,福特为什么把重金投给了一家不知名的初创企业?难道只是为了刷一下新闻榜进入年后工作状态吗?

       我们先回顾一下重点信息:

       Argo AI在做自动驾驶虚拟驾驶系统的大脑,也就是算法和软件部分。两位创始人Bryan Salesky和Peter Rander分别拥有Google和Uber自动驾驶团队任职背景。

项目融资

       根据Linedin中Bryan Salesky的资料,作为创始人,他出任公司CEO的时间是2017年

       福特投资的10亿美金投资不是一次性到账,而是未来五年陆续给到。投资完成后,福特将成为Argo AI最大的持股人。Argo AI计划在今年把团队扩张到200人,和福特的自动驾驶团队整合,未来会逐渐成为福特的全资子公司。

从仅有的信息猜想,专心做硬件的福特在默默补充软件能力,组建完整的自动驾驶软硬件团队。福特CEO Mark Fields在接受采访时介绍,福特将研发一款硬件,上面会运行Argo AI的软件。梳理福特的自动驾驶研究脉络,Argo AI正好可以补足福特欠缺的自动驾驶的大脑角色。

       福特的做法在技术上合情合理。自动驾驶SAE L4所需的人工智能与计算资源高度相关。算法对硬件的计算性能、功耗、以及成本把控要求都更高。硬件和算法软件深度绑定,才能更好提升性能。出于这样的考虑,两家公司将团队整合成为全资子公司,的的确确有利于沉下心来准备产品研发。

       假如单单因为自动驾驶,福特看中的应该是Argo AI的技术实力,但似乎并非如此。

       Argo AI两位创始人有Google Uber两大科技公司自动驾驶项目的任职背景,但是根据CEO Bryan Salesky Linedin的资料,公司成立不足一年。没有产品案例,公司信息保密,员工人数未知。国外高级分析师Mike Demler的观点一针见血:“目前来看,Argo AI什么也不是,只是一些来自谷歌和Uber的聪明人组成的小团队”。

       如果不是Argo AI过于谦虚,对看中技术和人才,想做长远投资的福特来说,应该有不少更好的选择才对。

福特团队

       △左起: Peter Rander, Argo AI COO;Ken Washington, 福特研发和先进工程副总裁;Mark Fields, 福特CEO; Bryan Salesky, Argo AI CEO;Raj Nair, 福特CTO;Laura Merling,  福特智能移动出行有限公司自动驾驶解决方案副总裁

       Argo AI仿佛是为了被福特收购才成立的。或者说,福特不像在投资一家公司,而是在成立一家新公司。外媒采访可以为这个想法提供一些证据:

Argo AI和福特对外给出了一个长期计划——短期目标是到2021年实现SAE L4自动驾驶,未来会考虑向其他公司出售技术许可。为了确保自动驾驶汽车的安全,Argo AI会和其他OEM以及NHTSA这样的监管者合作沟通。

       福特的投资如果还有商业模式上的考虑,更像要从0开始养成一个自动驾驶运营商。

       自动驾驶运营商是发展到一定阶段后,产业链细分产生的新角色,真正开始发挥作用的时间节点正好卡在Argo AI和福特关注的L4自动驾驶:行业认为,L4自动驾驶的商业模式不再2C,车厂把车生产出来后不会卖给普通个人,而是卖给运营商,因此需要运营商统一管理自动驾驶汽车,按责任和延伸价值都由运营商主导。

自动驾驶为汽车行业带来的最大影响,应该是产业链的不断细分重构。福特投资Argo AI的野心,或许不仅仅在自动驾驶,而是想要与产业链上的众多角色打好关系,关键领域必须自己掌握。

       除了主机厂之间的竞争,还有和互联网公司的博弈。去年,属于谷歌X实验研究室的自动驾驶项目独立出来,成立了一个名为Waymo的公司,就被解读为向商业化迈出了一小步。菲亚特克莱斯勒宣布和谷歌合作生产无人驾驶专用的混动小货车,测试车队已经达到了100辆。

       这些案例的出现在向我们说明:研究自动驾驶的企业,已经不单单局限在磨练技术,对商业模式也在思考布局了。从目前的尝试来看,车企都采用投资或与互联网企业成立合资公司的形式做出尝试。原有的体制下很难诞生新的商业模式,或许是一个主因。

       回到福特和Argo AI的新闻,在畅想环节,福特CEO提到可能会让Argo AI在未来引入新的投资人、IPO上市。但对Argo AI而言,公司还处在最开始的阶段,福特的钱也还没有全部到手,当务之急还是扩充团队。根据消息,除了在匹兹堡总部,公司另外两个工程中心——南密西根和加州湾区也在填充人才炸弹。

       非常老土的结尾:一切有了苗头,但一切还都是新的,还要等待时间检验。